Сам по себе «современный цемент» относится к собирательным понятиям — он объединяет различные виды вяжущих материалов, полученных путем обжига некоторых горных пород и подвергнутых измельчению. Вяжущими их назвали за способность соединять (связывать) в единое целое как отдельные частицы мелких наполнителей, так и более крупные фрагменты. «Повяжут» песок — бетон получается, повяжут камни-валуны — плита, постамент или стена какая-нибудь выходит.

В распоряжении древних прорабов пирамид, мавзолеев и прочих циклопических построек были только строительный гипс да воздушная известь, получаемые в результате обжигания гипсового камня и известняка.

На протяжении нескольких тысячелетий бетоны и растворы на их основе были единственно известными вяжущими материалами (не считая глины), а кизяк да птичьи яйца — первыми модифицирующими добавками. Огромный купол «Всем-богам-храма» (древнего римского Пантеона: 43 метра в пролете!); растянувшаяся на 5000 км самая большая ограда в мире — Великая Китайская стена; бетонная галерея легендарного лабиринта в древнем Египте; массивные культовые сооружения индусов — все эти строительные шедевры создавались путем использования «прабабушек» и «прадедушек» современных цементов. Шло время, и уже другие вяжущие материалы, получаемые искусственным путем и способные при затворении (замешивании) водой превращаться в пластичную массу, отвердевая при этом не только на воздухе, но и в водной стихии, были созданы пытливыми умами человечества.

В нынешнее время наиболее широкое распространение и применение в строительстве получило гидравлическое вяжущее вещество под названием портланд цемент. Он представляет собой минеральный порошок серого цвета, состоящий в основном из силикатов кальция.

Крестным отцом портланд цемента считается Джозеф Аспдин, каменщик из английского города Лидса, впервые получивший сей продукт, с чьей легкой руки и пошло гулять по свету это название. Объективности ради стоит отметить, что наши народные умельцы были, как всегда, и здесь впереди планеты всей — полученный ими, примерно в то же время, опыт получения вяжущих материалов был обобщен Е.Г. Челиевым в книге «Полное наставление, как приготовлять дешевый и лучший мергель или цемент, весьма прочный для подводных строений». Что весьма существенно — отечественный цемент был по качеству гораздо ближе «аглицкого» к современному портланд цементу.

В настоящее время сырьевыми материалами для производства портланд цемента служат известняки с высоким содержанием углекислого кальция и глинистые породы. Наилучшим же сырьем для его получения является мергель — осадочная горная порода, переходная от известняков и доломитов к глине.

Именно мергель называют натуральным цементом и используют для изготовления «чистого» (без добавок) портланд цемента. Производственная технология, на первый взгляд, не сложна: вначале на заводе руду дробят и размалывают в каменную муку, затем цементоведы колдуют над приготовлением сырьевой смеси, обжигают ее и получившиеся гранулы, так называемый клинкер, снова пускают в размол. Но на самом деле простота эта кажущаяся, по рецептуре приготовления сего полуфабриката защищена не одна диссертация, ибо, варьируя состав сырьевых материалов, способы обработки и применяя различного рода добавки, можно задавать самые различные характеристики конечному продукту — бетону.